La Unión Europea del siglo XIX

En estos momentos Grecia está de permanente actualidad debido a sus vaivenes económicos, que ponen en peligro la estabilidad del euro. La Unión Europea es el proyecto más ambicioso de la historia del continente con objeto de unificar las distintas fiscalidades, economías y monedas nacionales y confrontar un gran bloque que pueda hacer frente a Estados Unidos y la pujante China. Sin embargo, ¿Es la Unión Europea el primer intento por unificar la economía europea? La respuesta es no.

Uno de los primeros intentos serios por lograr una integración económica en el continente con vistas a facilitar los intercambios y las transacciones comerciales fue puesto en marcha por Napoleón III. El último emperador francés tuvo la idea de unificar las divisas europeas sobre un mismo patrón monetario aunque cada país mantendría su moneda nacional. En aquella época Francia veía mermar su industria debido al auge de Reino Unido y Alemania. El monarca temía la formación de un gran bloque germánico que alcanzase la hegemonía en Europa, algo que quería contrarrestar fundando uno latino liderado por Francia. He ahí la idea que subyace bajo la fundación de la que sería conocida como la Unión Económica Latina, fundada en 1865 e integrada en un primer momento por la propia Francia, Suiza, Bélgica y el recién nacido reino de Italia.

Moneda de oro de 20 francos con la efigie del emperador Napoleón III.

Moneda de oro de 20 francos con la efigie del emperador Napoleón III.

Napoleón III pretendía establecer como patrón monetario en la naciente asociación el de su propia moneda, el franco francés. Las monedas de los otros tres países tendrían las mismas proporciones de oro y plata, peso y ley que la francesa. El objetivo era que un franco francés tuviera el mismo valor, al estar compuesto exactamente igual, que una lira italiana, un franco belga o una peseta española. Sí, una peseta española. España decidió unirse a la iniciativa en 1868, justo cuando estaba estrenando las pesetas.

La organización era muchísimo menos ambiciosa que la actual Unión Europea. Los países miembros mantenían sus aduanas exteriores, no permitían el libre tránsito de mercancías y personas, y, por supuesto, no había un banco central ni una moneda única. Simplemente se pretendía que los comerciantes de los países de la Unión Latina tuviesen mayor facilidad a la hora de hacer el cambio de divisas y así potenciar los intercambios comerciales y la industria de los países miembros frente a Alemania y Reino Unido.

La iniciativa de Napoleón III tuvo cierto éxito al principio. Pronto se sumaron a la iniciativa nuevos países como Grecia, Rumania, Austria e, incluso, Chile, Argentina y Perú. El problema de esta unión es que no había una autoridad central que regulase su funcionamiento. Se dejaba a los países libertad siempre y cuando se adaptasen a los patrones monetarios establecidos. A consecuencia de esto, los países menos desarrollados económicamente pronto adulteraron el contenido de los metales para abaratar la producción monetaria debido a su imposibilidad de mantener una divisa tan fuerte como la francesa.

He aquí que, casualidades de la historia, Grecia acabase siendo expulsada de la Unión Latina por alterar la composición del dracma, aunque posteriormente fue reincorporada a ella. Las fluctuaciones del precio del oro y la plata en el mercado de divisas hizo casi imposible mantener el tipo de cambio, especialmente cuando Alemania cambió su reserva nacional, compuesta de plata, por oro lo que acabó desembocando en que el valor de la plata descendiese drásticamente.

En 1914 la suerte de la Unión Latina quedó sellada con el estallido de la Primera Guerra Mundial. La difícil recuperación económica de un continente devastado hizo inviable la idea de mantener un patrón común en Europa, algo que ni siquiera se había hecho en la época de bonanza a finales del siglo XIX. Los países fueron abandonando poco a poco la organización que fue disuelta de forma oficial en 1927.

Para saber más

Sobre la Unión Latina

La Unión Monetaria Latina

Napoleón III

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